Descifran el código genético del melón


Melón Foto gentileza CSICEl melón tiene cerca de 450 millones de pares de bases y 27.427 genes. Foto: gentileza CSIC

Un consorcio de nueve centros de investigación liderado por científicos españoles descifró el genoma del melón, una especie de alto valor económico a nivel mundial.

Los investigadores esperan que la información permita desarrollar variedades con mejor calidad y más resistentes a plagas.

Los científicos identificaron el código genético de la planta usando nuevas tecnologías de secuenciación masiva, que son más baratas y eficientes.

Los investigadores determinaron que el melón tiene un genoma de cerca de 450 millones de pares de bases y 27.427 genes, mucho mayor que su pariente más cercano, el pepino, con 360 millones de pares de bases.

El proyecto, denominado Melonomics, fue puesto en marcha por la fundación Genoma España y es liderado por los científicos Pere Puigdomènech, del Consejo Superior de Investigaciones Científicas de España (CSIC), y Jordi Garcia Mas, del Instituto de Investigación y Tecnología Agroalimentarias (IRTA), que desarrollan su trabajo en el Centro de Investigación en Agrigenómica de Barcelona (CRAG).

Sabor y aroma

Entre los más de 27.000 genes de la planta los científicos identificaron 411 que pueden tener la función de proporcionar al melón resistencia a enfermedades, señaló Puigdomènech.

Cultivo de melón Foto: SPLLos científicos esperan que la información genética permita producir variedades más resistentes.

“Son muy pocos y, a pesar de ello, el melón tiene una gran capacidad de adaptación a diferentes ambientes”, explicó el investigador.

Los científicos también identificaron genes relacionados con la maduración de la fruta, un proceso en el que se definen características como gusto y aroma.

Los investigadores constataron hasta 89 genes relacionados con algunos de esos procesos: 26 con la acumulación de carotenos (lo que da el color a la pulpa del melón) y 63 con la acumulación de azúcar y, por tanto, con el sabor del melón.

Impacto económico

El melón forma parte de la familia de las cucurbitáceas, que también incluye especies como el pepino, la sandía, la calabaza y el calabacín. Las cucurbitáceas tienen genomas pequeños.

Tajadas de melónEspaña es el quinto productor mundial y el primer exportador de melón. Foto: SPL

“El melón es una especie de gran interés económico, especialmente en países del Mediterráneo, Asia y África”, dijo Puigdomènech.

“Las enfermedades que le afectan, como el virus del mosaico del pepino o los hongos, pueden causar importantes pérdidas económicas. Por tanto, se espera que la secuenciación del genoma tenga gran impacto económico al mejorar este cultivo”.

Para Jordi García Mas, del IRTA, “el conocimiento del genoma y de los genes relacionados con características de interés agronómico permitirán avanzar en la mejora genética de esta especie para producir variedades más resistentes a plagas”.

De acuerdo a datos de la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura, FAO, para 2009, la producción de melón a nivel mundial es de 26 millones de toneladas al año. España exporta un tercio de su producción. Es el quinto productor mundial y el primer exportador a nivel global.

El estudio de los científicos españoles fue publicado en la revista de la Academia de Ciencias de Estados Unidos, Proceedings of the National Academy of Sciences, PNAS.

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